Если инструкция RewriteEngine On в файле .htaccess вызывает ошибку при обращении к сайту, то, скорее всего, у Вас на сервере Apache отключен модуль mod_rewrite.

Чтобы подключить модуль mod_rewrite, необходимо в командной строке выполнить команду a2enmod rewrite и перезапустить Apache:

sudo a2enmod rewrite

Enabling module rewrite.
To activate the new configuration, you need to run:
  service apache2 restart

sudo /etc/init.d/apache2 restart

Замечание, модуль mod_rewrite необходим для работы Joomla 1.5